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Le chien meilleur ami de l'homme : certes, mais depuis quand ?

La domestication des chiens aurait débuté entre 3 et 9 000 ans av. J.-C. Photo : © Christin Lola - Fotolia

(Avec AFP) - Le chien n'est peut-être pas « le meilleur ami de l'homme » depuis aussi longtemps que le pensaient certains scientifiques, selon une étude publiée le 5 février 2015.

L'apparition des chiens domestiques ne remonterait pas à 30.000 ans, selon Abby Drake, biologiste au Skidmore College de Saratoga Springs (État de New York) et coauteur d’une étude parue dans Scientific Reports de la revue Nature. Sur la base d'analyses génétiques, des scientifiques affirmaient que le chien avait été domestiqué par les hommes alors qu’ils étaient encore des chasseurs-cueilleurs nomades. Les experts s'appuyaient notamment sur l'étude de deux crânes fossiles dont l'un, trouvé en Belgique, date de plus de 31.000 ans. Mais en réétudiant ces fossiles avec une analyse 3D des caractères morphométriques, des chercheurs viennent de démontrer que "ces canidés du Paléolithique sont certainement des crânes de loups et non de chiens".

Une précision de 96%

"La domestication des chiens s'est produite plus tard, au Néolithique lorsque les loups ont commencé à se nourrir de charognes autour des campements humains", ajoutent les chercheurs dans un communiqué. A cette période, les hommes ont commencé à se sédentariser et à devenir agriculteurs.

C'est la première fois que cette technologie 3D, qui a déjà servi pour les fossiles humains, était utilisée pour des canidés, a indiqué Abby Drake. "Nous sommes en mesure de déterminer si le crâne provient d'un chien ou d'un loup avec une précision de 96%", a-t-elle ajouté.