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La population de rhinocéros en hausse au Népal

Des milliers de rhinocéros à une corne peuplaient jadis les plaines népalaises, mais la destruction de leur habitat et le braconnage avait fait plonger leur population à un niveau dramatique. ©Aditya Pal

La population de rhinocéros au Népal a augmenté de plus de 100 individus au cours des six dernières années, ont annoncé les autorités, pour la plus grande satisfaction des organisations luttant pour leur protection.

Cette population qui vit dans quatre parcs nationaux des plaines du Sud du pays était de 645 en 2015 et est désormais de 752, a annoncé le département des parcs nationaux et de la protection de la faune sauvage (10/04/2021). "L'augmentation de la population est une nouvelle enthousiasmante", a déclaré à l'AFP le porte-parole de ce département Haribhadra Acharya. "Mais des défis demeurent, notamment pour augmenter les zones d'habitat de cet animal afin de permettre que cette croissance se poursuive."

Des milliers de rhinocéros à une corne peuplaient jadis ces plaines, mais la destruction de leur habitat et le braconnage a fait tomber leur population à une centaine dans les années 1960. Depuis 1994, le Népal réalise un recensement tous les cinq ans, pour évaluer les efforts de protection de cette espèce considérée comme vulnérable par l'Union internationale pour la conservation de la nature. Lors du premier recensement en 1994, 466 rhinocéros avaient été comptabilisés.

Des efforts de protection de l'espèce, malgré un contexte difficile

Ce recensement, qui avait été reporté d'un an en raison du coronavirus, a mobilisé 250 personnes qui ont parcouru les parcs pendant près de trois semaines, chevauchant près de 60 éléphants. Le comptage a été fait à l'aide d'équipements GPS, de jumelles et de caméras. "Les rhinocéros ont été comptés selon une méthode d'observation directe, à 100 mètres de distance", selon Haribhadra Acharya. Pendant le recensement, un maître-éléphant a été attaqué et tué par un tigre.

Le Fonds mondial pour la nature (WWF), qui a fourni une aide financière et technique pour l'organisation du recensement, a vu dans l'augmentation de la population une "étape importante" pour le Népal. "La croissance générale de la population est le reflet des efforts de protection et de gestion de l'habitat par les autorités des zones protégées dans un contexte difficile ces dernières années", a déclaré dans un communiqué le représentant du WWF au Népal, Ghana Gurung.

Au total, 26 rhinocéros sont morts au Népal l'année dernière, dont quatre en raison du braconnage, selon les autorités népalaises. Le braconnage est alimenté par une forte demande de leurs cornes en Asie, notamment en Chine et au Vietnam, où elles sont considérées comme aphrodisiaques et utilisées dans la médecine traditionnelle. La corne de rhinocéros est composée principalement de kératine, comme les ongles humains.

(Avec AFP)