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Des empreintes d'animaux vieilles de 541 millions d'années découvertes en Chine

© Nanjing Institute of Geology and paleontology

Tampa (Etats-Unis), 6 juin 2018 (AFP) - Des empreintes d'animaux vieilles de 541 millions d'années ont été découvertes en Chine, en faisant les plus anciennes de la planète, selon une étude publiée mercredi.

Les chercheurs ne savent pas de quel animal -minuscule- il s'agit. Les empreintes ne sont séparées que de quelques millimètres l'une de l'autre, et ressemblent à deux rangées de petits trous. "Ce sont les plus anciennes empreintes fossilisées jamais découvertes", indique l'étude, publiée dans la revue américaine Science Advances.

Elles ont été découvertes dans les gorges du Yangtsé, dans le sud de la Chine. "Les roches contenant le fossile ont été très bien datées entre 551 et 541 millions d'années", explique à l'AFP le chercheur Zhe Chen, de l'Académie chinoise des sciences.

Auparavant, les plus vieilles empreintes avaient entre 530 à 540 millions d'années.

La créature n'a malheureusement pas pu être identifiée car elle n'est pas morte à proximité de ses empreintes, et aucun fossile correspondant n'a été retrouvé. La seule chose qu'on puisse imaginer est qu'elle était "symétrique bilatéralement", selon Zhe Chen. Peut-être un ancêtre des arthropodes ou des tétrapodes, dit-il.